Les antidépresseurs peuvent soulager les symptômes causés par la dépression, l’anxiété sociale et les troubles du spectre autistique.

Ils peuvent également aider à traiter les troubles affectifs saisonniers, la dysthymie (trouble dépressif persistant) et la dépression chronique légère, ainsi que d’autres affections, telles que les troubles obsessionnels compulsifs ou le syndrome de stress post-traumatique.

Mais comment ces médicaments fonctionnent-ils ?

Quels effets produisent-ils ?

L’objectif des antidépresseurs est de corriger les déséquilibres chimiques du cerveau, considérés comme responsables des changements d’humeur et de comportement.

Brevetés pour la première fois dans les années 1950, ils ont gagné en popularité au cours des deux dernières décennies.

Les antidépresseurs sont-ils vraiment efficaces ?

Il faut savoir que les antidépresseurs n’ont aucun effet au début de la thérapie, si bien que dans de nombreux cas, il faut plusieurs semaines avant que le patient ne commence à en ressentir les bienfaits.

Les recherches suggèrent que les médicaments antidépresseurs peuvent être bénéfiques aux personnes souffrant de dépression modérée à sévère.

Des études ont montré un effet positif plus important que le placebo sur les personnes déprimées.

Ils ne sont généralement pas recommandés pour les dépressions légères, sauf si les autres options, comme la thérapie, ont échoué.

Le Royal College of Psychiatrists estime qu’entre 50 et 65 personnes prenant des antidépresseurs constateront des améliorations, contre 25 à 30 personnes prenant un placebo.

Comment fonctionnent les antidépresseurs ?

Pour être honnête, les experts ne sont pas tout à fait certains de l’efficacité de certains antidépresseurs.

La plupart des antidépresseurs agissent en augmentant les niveaux de neurotransmetteurs dans le cerveau.

En général, ils empêchent ces neurotransmetteurs d’être re-canalisés à partir de l’espace intersynaptique.

Cela signifie qu’ils restent plus longtemps dans les synapses, stimulant une plus grande activité et compensant ainsi des niveaux plus faibles.

De cette façon, ils permettent aux neurotransmetteurs résiduels d’être plus efficaces.

Par conséquent, l’activité globale est, pour dire les choses simplement, plus “normale”.

Pourtant, cela n’explique pas vraiment comment les antidépresseurs parviennent à soulager les symptômes de la dépression.

Les neurotransmetteurs sont comme les fondations sur lesquelles quelque chose de plus complexe est construit.

Ils sont équivalents aux chiffres en mathématiques ou aux lettres en langue.

Par conséquent, augmenter les niveaux de neurotransmetteurs dans le cerveau ne signifie rien.

D’une part, les médicaments contre la dépression augmentent l’activité des neurotransmetteurs assez tôt, mais les effets thérapeutiques ont tendance à prendre quelques semaines pour être subjectivement visibles.

Comment fonctionnent les différents médicaments contre la dépression ?

De nombreux chercheurs pensent que les bienfaits des antidépresseurs dépendent de l’impact qu’ils ont sur des circuits cérébraux spécifiques, par la modification des niveaux de neurotransmetteurs.

Nous faisons référence à la sérotonine, la dopamine et la norépinéphrine.

Les différents antidépresseurs semblent affecter les niveaux de ces neurotransmetteurs de différentes manières.

Voyons comment.

Inhibiteurs de la recapture

Certains des antidépresseurs les plus fréquemment prescrits sont appelés inhibiteurs de la recapture.

La recapture est le processus par lequel les neurotransmetteurs sont naturellement réabsorbés par les cellules nerveuses du cerveau, après avoir été activés pour envoyer des messages entre les cellules nerveuses.

Un inhibiteur de la recapture empêche ce phénomène.

Au lieu de se réabsorber, le neurotransmetteur reste au moins temporairement dans l’espace situé entre les nerfs, appelé l’espace intersynaptique.

En théorie, ces médicaments maintiennent des niveaux élevés d’un certain neurotransmetteur, ce qui pourrait améliorer la communication entre les cellules nerveuses, renforçant ainsi les circuits cérébraux qui régulent l’humeur.

Il existe différents types d’inhibiteurs de la recapture, en fonction des différents neurotransmetteurs sur lesquels ils agissent.

Parmi ceux-ci, on peut citer :

Médicaments antidépresseurs : Les tétracycliques

Les tétracycliques constituent un autre groupe d’antidépresseurs qui, bien qu’ils aient un impact sur les neurotransmetteurs, n’empêchent pas leur recapture comme les précédents.

Au contraire, ils semblent les empêcher de se lier à certains récepteurs nerveux.

C’est précisément parce que la noradrénaline et la sérotonine ne se lient pas aux récepteurs qu’elles s’accumulent entre les cellules nerveuses.

Il en résulte une augmentation des niveaux de ces neurotransmetteurs.

Ces médicaments antidépresseurs semblent agir de deux manières.

D’une part, ils empêchent la recapture de la sérotonine.

D’autre part, ils empêchent les particules de sérotonine libérées au niveau d’une synapse de rejoindre certains récepteurs indésirables et, au contraire, les redirigent vers d’autres qui peuvent contribuer à une meilleure fonction des cellules nerveuses dans les circuits neuronaux associés à l’humeur.

Médicaments antidépresseurs : Tricycliques et IMAO

Ils ont été les premiers médicaments à être administrés dans les cas de dépression. Bien qu’ils soient efficaces, ils peuvent provoquer des effets indésirables importants, qui sont particulièrement graves en cas de surexposition.

Aujourd’hui, de nombreux médecins utilisent ces médicaments lorsque des médicaments innovants et mieux tolérés n’ont aucun effet.

Pourtant, les tricycliques et les IMAO (inhibiteurs de la monoamine oxydase) peuvent, dans certains cas, être très utiles aux personnes souffrant de dépression résistante au traitement ou dans certains cas de dépression (comme la dépression coexistant avec des niveaux élevés d’anxiété).

Les antidépresseurs tricycliques empêchent également la recapture des neurotransmetteurs, mais ils le font de manière non sélective.

Cela signifie qu’ils agissent sur la sérotonine, la norépinéphrine et, en même temps, la dopamine.

Si ces médicaments sont évidemment efficaces pour traiter la dépression, ils sont aujourd’hui remplacés par des médicaments plus spécifiques.

Les inhibiteurs de la monoamine oxydase (IMAO) bloquent les effets de la monoamine oxydase, une enzyme naturelle qui dégrade la sérotonine, l’épinéphrine et la dopamine.

En conséquence, les niveaux de ces neurotransmetteurs peuvent augmenter.

L’inconvénient est que les IMAO inhibent également la capacité de l’organisme à décomposer d’autres médicaments métabolisés par cette enzyme, ce qui augmente le risque d’hypertension artérielle, ainsi que les niveaux d’un acide aminé appelé tyrosine, que l’on trouve dans certains aliments, comme la viande et les fromages vieillis.

Les IMAO ne doivent pas non plus être associés à d’autres médicaments susceptibles d’augmenter le taux de sérotonine (comme certains médicaments contre la migraine ou d’autres antidépresseurs), car ils peuvent provoquer une augmentation excessive de la sérotonine, connue sous le nom de syndrome sérotoninergique, qui est potentiellement mortel.

Remarques finales sur les antidépresseurs

De nombreuses croyances concernant les antidépresseurs modernes sont encore des spéculations.

Nous ne savons pas vraiment si de faibles niveaux de sérotonine ou d’autres neurotransmetteurs sont la cause de la dépression, ou si l’augmentation de ces niveaux résout réellement le problème.

Peut-être ne connaissons-nous pas encore suffisamment la chimie du cerveau pour savoir si elle est équilibrée ou non.

Les antidépresseurs ont probablement des effets et des avantages inconnus qui ont moins à voir avec les niveaux de neurotransmetteurs et plus avec d’autres, comme la régulation des gènes de croissance et la fonction des cellules nerveuses.

Cela peut nous alarmer.

Pourtant, malgré le fait que les experts dans le domaine n’ont pas de réponses sur la façon dont les antidépresseurs fonctionnent, nous savons qu’ils peuvent fonctionner.

De nombreuses études ont montré que les antidépresseurs contribuent à améliorer le bien-être de nombreuses personnes, ce qui est vraiment important.