La trichotillomanie est un trouble chronique du comportement, caractérisé par l’impulsion récurrente et incontrôlable de tirer des mèches ou des touffes de cheveux du cuir chevelu, des sourcils et des cils ou, plus rarement, de toute autre région du corps (bras, jambes, barbe, thorax, pubis, etc.). Ce qui entraîne l’apparition d’une défaillance capillaire perceptible dans la région du corps qui a subi l’agression. Les porteurs du trouble se réfèrent à une période de tension croissante qui précède l’arrachage et la traction du cheveu ou de la mèche de cheveux, suivie d’une sensation de soulagement et de plaisir, dès que le désir est satisfait.

Caractéristiques de la maladie

Il y a des cas où l’acte est conscient et, d’une certaine manière, suit un rituel. La personne sélectionne les fils qu’elle entend tirer selon un critère préétabli (cheveux blancs, rebelles, bouclés, trop fins ou trop épais, par exemple) et commence à les tirer avec ses mains, ou en utilisant des objets qui facilitent le processus, dans le but de calmer la pression interne. Cependant, certaines personnes atteintes de ce trouble psychiatrique agissent automatiquement, sans se rendre compte de ce qu’elles font, occupées et distraites par des activités sédentaires, comme la lecture, la conversation téléphonique, le programme télévisé ou la conduite automobile. Il est courant de trouver des personnes qui, après s’être arraché les cheveux, touchent leurs lèvres avec, mordent la racine, enroulent la mèche autour de leurs doigts, des gestes qui prolongent leur sentiment de soulagement et de confort. Des études cliniques suggèrent qu’environ 40 patients prennent l’habitude d’avaler les brins, un trouble qui caractérise la trichophagie. Comme l’estomac n’a pas la capacité de digérer la kératine, elles s’accumulent dans le système digestif, au point de former un gâteau compact, appelé trichobézoard, qui bloque le transit gastro-intestinal, ce qui a de graves conséquences sur la santé et peut entraîner la mort.

Mécanisme de récompense

Si, d’une part, le fait d’arracher les cheveux active le mécanisme cérébral de la récompense et déclenche la sensation de plaisir, qui incite la personne à répéter l’opération, d’autre part, cela représente une forme d’automutilation, car cela fait apparaître des zones de calvitie ou d’alopécie complètement dépourvues de cheveux ou de poils. Curieusement, ces défauts deviennent un motif d’embarras, de culpabilité et de honte, et les gens essaient de cacher ou de déguiser les points de suture blessés en utilisant des casquettes, des écharpes, des manches comprimées, des perruques ou en utilisant des ressources cosmétiques pour les déguiser. Malgré cela, la plupart des gens ne peuvent éviter l’impact négatif qu’ils ont sur leurs performances personnelles, professionnelles et relationnelles, ce qui peut compromettre leur qualité de vie. Les recherches montrent que la trichotillomanie (TTM) est un trouble beaucoup plus courant qu’on ne l’imaginait dans le passé. Bien que moins fréquente dans l’enfance, l’arrachage pathologique des cheveux touche autant les garçons que les filles. C’est cependant à l’adolescence, entre 11 et 15 ans, que la personne devient plus vulnérable à l’apparition de ce trouble, qui touche plus les femmes que les hommes et ne peut s’installer que dans la vie adulte.

Comorbidités

Il faut considérer que certains états psychiques peuvent être associés à la trichotillomanie. C’est notamment le cas des troubles anxieux, accompagnés d’une forte charge de stress, de la dépression, de problèmes émotionnels, avec l’alcool et d’autres drogues et du trouble obsessionnel compulsif (TOC). Il est important de noter que, simultanément, certaines personnes peuvent développer plus d’un trouble dans le spectre des troubles de l’impulsion, comme la compulsion d’achat, le jeu pathologique, la cleptomanie. Connus sous le nom de patients multi-impulsifs, ce sont des personnes qui ne peuvent pas contrôler l’habitude qui leur apporte soulagement et plaisir, une sensation qui dure peu et qui les oblige à répéter leur comportement afin de se débarrasser de la tension et de l’anxiété toujours croissantes. Le syndrome de Rapunzel est une maladie psychiatrique rare et très grave, également corrélée avec la trichophytie et la trichophagie. La maladie touche principalement les enfants et les adolescents de sexe féminin, et peut se prolonger hors de la vie. La quantité de cheveux que ces personnes peuvent ingérer est telle qu’une boule compacte formée par un enchevêtrement de fils prend possession de tout l’estomac et lance une extension dans l’intestin grêle et le côlon, provoquant un blocage gastro-intestinal accompagné de fortes douleurs gastriques, de constipation, de perte de poids, d’anémie, d’inappétence, de nausées et de vomissements. La plupart du temps, le problème nécessite une intervention chirurgicale. Sans traitement, la complication peut évoluer jusqu’à la mort.

Causes

Il n’y a pas de cause unique pour le TTM. Les recherches montrent que des facteurs génétiques, neurobiologiques et comportementaux peuvent être impliqués dans l’apparition de la maladie. La légère augmentation du nombre de cas observés dans une même famille suggère qu’il pourrait s’agir d’un phénomène héréditaire. Des études récentes évoquent la possibilité que la trichotillomanie soit due à une déficience de certains neurotransmetteurs liés à l’impulsivité, parmi lesquels la sérotonine, la noradrénaline et la dopamine.

Diagnostic

Tout porte à croire que la trichotillomanie est un trouble sous-diagnostiqué. Premièrement : parce que, par honte, culpabilité ou gêne, les patients prennent le temps de se faire soigner et, une fois le diagnostic établi, beaucoup ne reviennent même pas pour parler des possibilités de traitement. Deuxièmement : parce que même parmi les professionnels de la santé, les informations nécessaires sur la maladie et ses caractéristiques font défaut. Le diagnostic se fonde notamment sur l’évaluation clinique du patient, en tenant compte de certains critères qui prennent en compte les signes et les symptômes de la maladie, tels que le comportement récurrent d’arrachage des cheveux, qui se traduit par une perte de cheveux notable, la sensation de tension accrue, juste avant d’arracher les cheveux ou lorsque le patient tente de résister à l’impulsion et le plaisir, satisfaction ou soulagement après une épilation. Il est également important d’établir le diagnostic différentiel avec d’autres troubles mentaux ou avec d’éventuels troubles dermatologiques qui justifient les zones de chute de cheveux qui, en général, sont irrégulières et se produisent davantage du côté de la main avec une latéralité dominante.

Symptômes

Comme on l’a déjà dit, le symptôme caractéristique de la trichotillomanie est l’envie incontrôlable de s’arracher les cheveux, une pratique précédée d’un niveau d’anxiété croissant lorsqu’on ne le fait pas, ou lorsqu’on essaie de résister à l’impulsion interne, suivie d’une sensation de soulagement et de plaisir après avoir arraché les cheveux. Comme l’effet est transitoire, la personne est poussée de manière compulsive à répéter le comportement, ce qui entraîne une perte de cheveux importante et évidente, qui peut entraîner des souffrances et nuire à la performance de la personne dans différentes situations. En plus de ces signes, il existe d’autres signes liés à la trichotillomanie. Parmi eux, il convient de noter les défauts de cheveux qui varient en taille, de très petites à de vastes zones de calvitie. En général, ce sont des lésions de forme irrégulière qui se produisent sur plus d’un côté, exactement dans ce qui correspond à la plus grande capacité manuelle du patient. On peut citer aussi les comportements répétitifs, comme mordre, mâcher et avaler les fils déchirés, les habitudes d’automutilation qui y sont associées, comme se ronger les ongles, se curer la peau, se mordre les lèvres, les lésions et les infections dermatologiques dans les zones où les cheveux et les poils sont arrachés. Les tentatives de contrôle du processus compulsif ont échoué. Les formes plus graves de la maladie peuvent amener les patients à tirer et à avaler les cheveux d’autres personnes, les animaux domestiques et les fils prélevés sur les jouets ou les vêtements personnels ou ménagers.

Traitement

Le traitement de la trichotillomanie est multidisciplinaire, c’est-à-dire qu’il implique des professionnels de différentes spécialités (dermatologues, psychologues, psychiatres, cliniciens, par exemple). Bien que le sujet nécessite encore des études cliniques et épidémiologiques, la combinaison de la thérapie cognitivo-comportementale (TCC) avec certains antidépresseurs et stabilisateurs d’humeur a été utilisée pour le contrôle des impulsions et le soulagement des symptômes de la TCC. Fondamentalement, la proposition de la thérapie cognitivo-comportementale (TCC) est d’apprendre au patient à reconnaître les pensées et les sentiments déformés et négatifs (cognition) qui fonctionnent comme des déclencheurs et induisent un comportement compulsif et indésirable d’arrachage des cheveux afin de les remplacer par de nouvelles habitudes inoffensives. Cette technique reçoit le nom spécial de formation à l’inversion des habitudes. En même temps, le patient est stimulé pour effectuer des exercices de relaxation qui aident à réduire la tension et favorisent le contrôle des impulsions et la modification du comportement. Les groupes de soutien aux patients peuvent être importants pour l’observance du traitement, ce qui nécessite de l’engagement et de la persévérance, car les résultats mettent du temps à apparaître.