L’automédication a considérablement augmenté en Allemagne et continuera à augmenter. Des études confirment cette tendance : les Allemands renoncent de plus en plus à consulter un médecin et se soignent en même temps avec des médicaments en vente libre. Plus d’un Allemand sur trois (35 %) déclare qu’il consulte moins souvent son médecin en raison de la suppression du remboursement des médicaments en vente libre. Les longs délais d’attente chez le médecin ainsi que les tickets modérateurs pour les médicaments font que de nombreuses personnes touchées se rendent d’abord à la pharmacie. Mais l’automédication a aussi ses limites. On y parvient lorsque les problèmes de santé ne se limitent pas à des troubles mineurs et temporaires ou lorsque la cause n’est plus clairement évaluable pour la personne concernée. Dans cette situation, la cause peut être plus grave, auquel cas il est impératif de toujours consulter un médecin.

L’automédication

Selon l’OMS, l’automédication est le traitement de certaines maladies par les patients grâce à des médicaments autorisés, accessibles sans ordonnance, sûrs et efficaces, dans les conditions d’utilisation indiquée. Cette automédication peut s’inscrire dans le cadre d’un autosoin défini comme la capacité des personnes, des familles et des communautés à faire la promotion de la santé, à prévenir les maladies, à rester en bonne santé et à faire face à la maladie et au handicap avec ou sans l’accompagnement d’un prestataire de soins.

En France, l’automédication a été définie par le Conseil de l’Ordre des médecins comme l’utilisation, hors prescription médicale, par des personnes pour elles-mêmes ou pour leurs proches et de leur propre initiative, de médicaments considérés comme tels et ayant reçu l’AMM, avec la possibilité d’assistance et de conseils de la part des pharmaciens. Cette définition a été retenue par le Comité permanent des médecins européens.

L’automédication est aussi une pratique historique et culturelle beaucoup plus large, très ancienne et remontant à l’Antiquité. Elle connait un regain depuis la fin du XXe siècle pour des raisons économiques et socio-culturelles, en posant des problèmes sanitaires, politiques et philosophiques. L’automédication est aussi évoquée dans le domaine vétérinaire, soit pour décrire le comportement du soigneur (zoo, élevage), soit, peut-être improprement, pour décrire la capacité de certains animaux, généralement des mammifères (moutons, singes par ex) à ingérer des produits ou objets (terre) ou des végétaux (les feuilles dentées de la part de singes), qui soignent certains de leurs maux (parasitisme, infections bactériennes ou virales). D’autres groupes animaux tels que les oiseaux se sont montrés capables de se soigner (en mangeant par exemple de l’argile pour des perroquets).

Possibilités d’automédication

La condition préalable à toute automédication est que le trouble en question puisse être reconnu et traité. Inversement, cela signifie que tous les troubles dont vous ne connaissez pas l’origine ou dont vous n’êtes pas sûr, doivent être examinés par un médecin. Avant d’acheter un médicament que vous ne connaissez pas, il est conseillé de consulter un médecin ou un pharmacien. Avant de prendre un médicament, il est conseillé de lire attentivement la notice d’emballage et de suivre le mode d’emploi. Si les médicaments ne sont pas dosés correctement ou pris au mauvais moment, leur effet peut être altéré.

Les médicaments que vous avez pris vous aident-ils ? Les symptômes reviennent-ils ou d’autres plaintes surviennent-elles ? Sentez-vous un dysfonctionnement du traitement par rapport à votre alimentation ? L’observation du corps et des symptômes est un préalable essentiel à l’automédication.

Les limites de l’automédication

Si vous n’êtes pas sûr que votre propre diagnostic est correct, vous devez toujours consulter votre médecin. Si les symptômes persistent pendant plus de trois ou quatre jours, le médecin doit également être consulté. Ne prenez pas les restes de la pharmacie ! Est-ce que vous pouvez également utiliser les gouttes pour les yeux ou l’antibiotique de l’infirmière ? En principe, non : les antibiotiques ne doivent pas être pris dans la pharmacie, parce que, d’une part, ils doivent toujours être épuisés et, d’autre part, chaque infection doit être traitée par le médecin avec le bon antibiotique. Les gouttes oculaires ont une durée de conservation de 6 semaines seulement et ne doivent pas être utilisées après cette période car elles provoquent une contamination bactérienne.

Contrainte pour les femmes enceintes, les mères allaitantes et les enfants. Des précautions particulières s’appliquent aux femmes enceintes, aux mères qui allaitent et aux nourrissons et enfants en bas âge. Il est donc préférable pour ces groupes de personnes de consulter un médecin immédiatement. Les enfants ont besoin de médicaments différents de ceux des adultes. Les enfants, en particulier les tout-petits et les nourrissons, ont un métabolisme différent, leur système immunitaire n’est pas encore complètement développé et de nombreuses enzymes et hormones ne sont pas aussi efficaces que chez les adultes. L’absorption des médicaments, leur effet dans l’organisme et leur excrétion fonctionnent également différemment. Les médicaments pour les enfants ne sont donc pas les mêmes que pour les parents. Il est essentiel que vous parliez au préalable à un médecin ou à un pharmacien.

La médecine naturelle est toujours considérée comme inoffensive. Mais dans de nombreux cas, ce n’est pas le cas. Un exemple est la digitoxine glycoside cardiaque à base de plantes, qui, à doses plus élevées, peut entraîner un arrêt cardiaque. Un autre exemple est celui des laxatifs à base de plantes, qui sont moins recommandés aujourd’hui que leurs homologues chimiques.

Exemples de limites en matière d’automédication

Les problèmes d’estomac tels que les brûlures d’estomac peuvent être bien traités grâce à la thérapie de l’estomac. Toutefois, si une maladie plus grave, par exemple une inflammation de l’estomac et de l’œsophage, des ulcères d’estomac ou un cancer de l’estomac, est présente, elle peut parfois être masquée par l’automédication. N’attendez donc pas trop longtemps avant de clarifier les symptômes ! Les analgésiques utilisés à long terme augmentent le risque de maux de tête dus à la drogue.

Des somnifères sont également disponibles sans ordonnance médicale. Néanmoins, les troubles du sommeil à long terme, qui durent plusieurs semaines, doivent être traités par un médecin et leur cause doit être élucidée. Cette précaution vaut également pour les états dépressifs graves ou longuement installés. Les médicaments antiallergiques qui ne sont plus prescrits sur ordonnance en espèces doivent absolument être pris, car l’allergie pourrait sinon s’aggraver. Dans le pire des cas, il y a la menace d’un changement de plancher, à savoir l’asthme allergique. Soyez également vigilants aux médicaments dits “miracles” dans le cadre d’un régime.